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Calendriers

mardi 12 mars 1996

Les problèmes de dates et de chronologie revêtent une grande importance pour toutes les affaires humaines : quel jour de la semaine un événement daté – un anniversaire par exemple – se produira-t-il ? Combien de jours s’écoulera-t-il entre deux événements ? Quelle sera la date un certain nombre de jours après un événement ? Etc. Pour comparer des dates en divers lieux de la Terre, nous recourons à la notion de calendrier. Malheureusement, cette notion n’est pas univoque et elle a beaucoup changé depuis les premières civilisations jusqu’à nos jours. Les calendriers sont basés sur les périodes de rotation de la Terre sur son axe, de la Lune autour de la Terre et de la Terre autour du Soleil. Actuellement, trois notions distinctes sont utilisées : la semaine, le mois et l’année. Seules les deux dernières ont leur source dans l’observation de phénomènes astronomiques, la semaine n’étant à l’origine qu’une subdivision du mois. Un obstacle sérieux se présente quand on veut comparer jour mois et année : leur durées ne sont pas des multiples entiers les unes des autres, et cette incommensurabilité est la cause des difficultés qu’à rencontrées l’homme depuis les premières civilisations jusqu’à nos jours à définir le calendrier. La complexité des calendriers dépend de la façon dont une culture a décidé de tenir compte de ces quantités incommensurables. Les calendriers ont presque tous abandonné une de ces périodes : les calendriers chrétiens ne tiennent pas compte de la lunaison alors que le calendrier musulman utilise une année purement lunaire.

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